Henry Heimlich, inventor de la maniobra que salvó cientos de miles de vidas

Daniel M Por Daniel M 5 minutos de lectura
Henry Heimlich, inventor de la maniobra que salvó cientos de miles de vidas

Quizás no estés familiarizado con el nombre de Henry Heimlich, pero seguro que has oído hablar de la técnica que lleva su nombre, la maniobra de primeros auxilios en caso de ahogamiento por comida.

La maniobra de Heimlich, ese movimiento en el que rodeamos la cintura del paciente con los brazos y empujamos hacia arriba hasta que sale el objeto tragado, ha salvado miles de vidas desde que se inventó en 1974.

Descubramos la historia del médico especialista en cirugía torácica, el hombre que descubrió uno de los procedimientos de primeros auxilios más importantes.

Maniobra de Heimlich

Hasta el desarrollo de la maniobra de Heimlich, las técnicas utilizadas para salvar a quienes se atragantaban con diversos alimentos no eran las más adecuadas.

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Los médicos solían recomendar darle una palmada en la espalda a la víctima (una práctica que todavía se practica hoy en día) o meterle un dedo en la garganta, pero esto terminaba empujando el objeto tragado más hacia abajo en lugar de sacarlo.

Según Henry Heimlich, entonces era más peligroso tratar a las víctimas de asfixia que dejarlas a su suerte.

Así, el médico decidió estudiar la posibilidad de utilizar el aire restante en los pulmones de la víctima como bomba de presión. Se pensó que aplicar presión sobre el diafragma de una víctima de asfixia podría ayudar a expulsar el objeto que causaba la obstrucción, y de ahí nació la famosa maniobra de compresión, la maniobra de Heimlich.

Henry Heimlich, inventor de la maniobra que salvó cientos de miles de vidas

Descubrió que los sujetos podían expulsar el objeto asfixiante aplicando una fuerte presión alrededor de la cintura. Es decir, siempre y cuando se sigan correctamente los pasos:

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  • Haga que el paciente se ponga de pie.
  • Colócate detrás de él. Coloque su puño justo encima del ombligo del paciente, con el pulgar apuntando hacia el interior del abdomen del paciente. Con ayuda de la otra mano, empuja el puño hacia adentro (en un punto situado a medio camino entre el ombligo y el final del esternón), pero también hacia arriba (como formando la letra «J»).
  • Repita la operación hasta que se expulse el objeto que obstruye las vías respiratorias.

Henry Heimlich pasó años discutiendo este descubrimiento con entrevistas en medios como CNN hasta su muerte a la edad de 96 años.

El médico afirmó que aplicar su técnica a personas que se estaban ahogando en el agua también ayudaría incluso a sacar agua de sus pulmones, salvándoles la vida. Sin embargo, debido a que podía inducir el vómito, solo se aprobó para aliviar una obstrucción en caso de asfixia con comida u otros objetos pequeños.

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Así, la maniobra de Heimlich se convirtió en un procedimiento estándar dentro de la Cruz Roja en 1976. Y unos años más tarde, empezó a explicarse en cursos de primeros auxilios, junto con la reanimación cardiopulmonar (RCP).

Aunque pueda parecer un accidente menor, el atragantamiento con la comida es la sexta causa de muerte en el mundo. Cada año, se estima que más de 4.000 personas se ahogan porque su tráquea queda bloqueada por comida, un juguete u otros objetos.

Por eso debemos agradecer a este médico por encontrar una solución a este problema en un momento en el que todo el mundo temía asfixiarse.

El Dr. Heimlich desarrolló y poseía patentes para una serie de innovaciones y dispositivos médicos, incluida una válvula para cirugía torácica que se utilizó especialmente en la guerra de Vietnam, procedimientos para tratar enfermedades pulmonares crónicas y métodos para ayudar a las víctimas de accidentes cerebrovasculares a volver a aprender a tragar. También afirmó haber inventado una técnica para reemplazar el esófago dañado, pero luego admitió que un cirujano rumano lo había estado utilizando durante años.

El cirujano rumano Dan Gavriliu (1915-2012) realizó el primer reemplazo quirúrgico total del esófago humano, utilizando una sección del estómago, lo que ahora se llama esofagoplastia de Gavriliu. Esto sucedió el 20 de abril de 1951.

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Por Daniel M Redactor jefe
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